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这不是太阳第一次成为联盟龙头,也不是克里斯·保罗第一次成为联盟战绩最佳球队的主控,但不论对太阳、对CP3来说,这可能是第一次,整趟常规赛他们独领风骚、以压倒性优势早早确立龙头地位,2021-22球季的常规赛,太阳写下队史最佳战绩,以八场胜差遥遥领先联盟第二,甚至在主将挂伤时都维持一定的高胜率,甚至让人把球队中的成员列入年度MVP的讨论范围(即使客观来看要获奖可能性极低)。

尽管身为去年参与总冠军赛的西部代表,但开季前太阳并未如此广受看好,东部篮网和西部湖人组成三巨头,并都吸引了不少有资历的老将愿意低薪投靠,去年冠军雄鹿持续补强,连过去两年没进季后赛的昔日霸主勇士先在选秀会上得到大礼,又引颈期待克莱·汤普森归队、“浪花兄弟”重新合体的一天。太阳虽然不是马上被排除在竞争者行列外,但镁光灯焦点完全比不上前述四队。

雪上加霜,季前太阳最多被关注的事,是老板罗伯特·萨弗不愿掏出荷包,让上赛季季后赛大放异彩的中锋德安德烈·艾顿竟无法和其他同届一样立刻得到顶薪延长合约,在这样的不安中太阳开始新赛季,但开季后一切都不同了。

常规赛结束,反而是前述几支被关注的球队一个个出状况,太阳反而是现在联盟状况最好的强队,在这个背景下,争夺队史首座总冠军绝对是目标,而且从各种条件来看,今年真的是短期内最好的机会了。

主场客场都是32胜9败,均为联盟第一,同时也写下队史最佳客场战绩(主场战绩为队史第三,低于1992-93赛季和2006-07赛季),净值联盟第一,净胜分联盟第一,种种迹象说明,在今年常规赛,太阳就是联盟最强球队无误。

太阳在开季1胜3败后写下一波刷新队史纪录的18连胜,整个11月都未尝败绩,一月中开始又有一波11连胜,虽然季外补强仅增加了贾维尔·麦基一员,但正好在德安德烈·艾顿因伤缺阵期间顶上空缺,季中交易截止日买回旧将托里·克雷格和原奇才替补控卫阿隆·霍勒迪,正巧补足下半季卡梅伦·约翰逊和CP3受伤缺阵的空缺,则算是意外收获。

原先在明星赛前传出CP3因手伤得休兵四至六周时,各界可能担心当时只落后太阳5.5场的勇士是否会在汤普森归队后迎头赶上,结果反而是勇士在下半季状况起伏,被灰熊超车、甚至最后要跟小牛竞争西部第三,太阳靠团队战力撑住,等到CP3归队后再延续连胜,直到季末将队史纪录推上64胜。

既然整个下半季都高居龙头,太阳就没什么波澜,直直往季后赛前进、挑战队史纪录、等待附加赛后的对手出炉,如此而已。

在本赛季的“关键时刻”,指比赛最后五分钟内、差距五分内的情况下,太阳的NetRtg是33.4,高居联盟第一,而且不只是NetRtg领先联盟,太阳关键时刻的OffRtg和DefRtg都是联盟第一,说明他们不只是单纯靠攻击或靠防守,而是攻守都强,此外,第二名的雄鹿NetRtg是15.9,代表太阳是远远超出其他球队一截。

团队在关键时刻的表现亮眼,代表太阳会在收官时刻上场的球员数据都相对好看,太阳首发五人(通常也是关门的五人)CP3、德文·布克、德安德烈·艾顿、米卡尔·布里奇斯、杰·克劳德以及第六人约翰逊,关键时刻NetRtg最低的德安德烈·艾顿都有33.4,最高的CP3更高达52.0,在联盟所有上场超过82分钟的球员中,太阳首发五人就高居前五名(约翰逊因下半季一波休兵,时间未达82分钟),不论是球员成就球队、或是团队效益让球员数据好看,都说明了太阳在关键时刻的超优秀表现。

太阳关键时刻的强大,CP3有多稳已经毋庸置疑,他要做的就是保持健康,不要发生任何意外,身为太阳迷,我希望他的伤痛额度已经在下半季用完,另一个关键绝对要给德文·布克多一点肯定,不只是从去年西冠G1他在CP3缺阵的情况下还能缴出40分大三元领军获胜,从今年很多比赛可见,德文·布克的单打技术已经更上一层楼,在Mid-range的技能包更完善,可完整执行让许多球迷戏称季后赛“+2+2”的取分方式,更从常规赛倒数第二场逆转爵士的比赛可见,当关键时刻CP3执行西班牙挡拆战术时,德文·布克甚至愿意担任帮德安德烈·艾顿制造空间的第二掩体,当你的头号得分主力可以在关键时刻切换攻击模式、传球模式、和档人模式,不难想象全队在战术执行时有多紧密、默契多好。

不管是不是“魔球理论”大为盛行,或是“0.500×2=0.333×3”的理论的确被接纳,近年联盟明显进入投射时代,三分球比例逐年升高,勇士和火箭(或者说库里和哈登)让三分球的重要性完全被提升,而勇士也的确拿下三座冠军作为注解,但在本季常规赛独领风骚的太阳身上,却完全和这种概念反其道而行。

在魔球理论中,进攻要嘛是在每次进球可能收获最高的地方(三分线外)出手、要嘛就在命中率最高的地方(篮筐附近)出手,但太阳本季是最少在篮筐附近出手的球队,三分球出手比例也排在联盟倒数前五,反而有近半出手在中距离-就是魔球理论中最没有效率的出手,但太阳同时也是全联盟中距离最准的球队,团队有近五成的中距离命中率,如果如前述,有五成命中率的中距离,完全可抵0.333命中率的三分球。

太阳在中距离的威胁,除了鬼神般的CP3、优质水准的德文·布克以外,必须称赞德安德烈·艾顿和米卡尔·布里奇斯,德安德烈·艾顿在10-16尺有0.555的高优质命中率,16尺到三分线,而米卡尔·布里奇斯今年在10-16尺的出手比以往增加一倍,命中率有0.507,都是非常优质的投射表现,近年季后赛的决胜重点的确有回到中距离的情况,以太阳今年优质的中距离准星,的确值得在这个环节得到肯定。

在太阳队史上,一向都被认为以进攻闻名,实际上也没有错,对于一支最近十年内从斯塔德迈尔到德安德烈·艾顿都被认为足以竞争队史第一中锋的球队来说,后场、进攻的确长年是队史的主要招牌,而且不论是队史的刻板印象,或是比如MSN时代因为失分太多而被忽略防守效率其实至少有联盟平均以上的情况,要说太阳等于“防守强队”恐怕多数会被人质疑。

但本季的情况却不只是“相对”值而是“绝对”值,本季太阳平均失分为联盟第8低,DefRtg是联盟第3,再加上前述关键时刻出色的防守表现,太阳货真价实成了联盟裡的防守强队,当然不能忽略CP3看起来尚未老化的个人防守能力,原本就是极聪明防守者的CP3撑住太阳第一线防守,在当今各种All switch策略中也通常可以让对手的侧翼过得不轻松,第一线没有明显漏洞,其他侧翼更各自具备防守评价,连一般看来天生防守技能包较差的约翰逊,都能用大学时就被罗伊·威廉姆斯称赞过的脑袋站在合适的团队协防位置。

最大功臣无疑是本季比上季更无所不在的米卡尔·布里奇斯,原本已经有高度防守评价的他,今年不论向内缩帮内线的协防、或向外压迫对手后场都做得更好,防守存在感极高,这也让他在今年被列入最佳防守球员的候选人,并非常有可能入选年度防守球队,直接跃升本季知名“大锁”之列。

而且,在季前补进麦基、季中补进俾斯麦·比永博、找回托里·克雷格之后,太阳增添许多防守武器,去年除了德安德烈·艾顿外欠缺护筐长人的缺点由麦基负责,上半季面对对手大型攻击锋线较弱势的问题交给托里·克雷格,甚至连上季总冠军赛被字母哥轰到束手无策的问题,都有对位表现不错的俾斯麦·比永博可成为方案,除了当对手持续用高度积极的二波进攻攻击篮框以外,太阳不见得有太明显的防守漏洞。

上赛季西部冠军赛些许苦战、与总冠军赛真正碰上劣势的主因,就是太阳并未真正如那些“Super Team”有什么夸张的深度,以及当两大主将若真正被严加看管时欠缺那种在Broken Play可以自行取分的球员,于是当总冠军赛鲍比·波蒂斯不时就一球一球搞进的时候,太阳无法迅速回应。季中交易截止日前许多谣言中太阳有兴趣的赛迪斯·杨最终并未换到手,让太阳还是没有明确解决这个问题。

太阳本季的补强与进步多半在防守端,进攻端的改变不算太多,最大的进步就出现在米卡尔·布里奇斯和约翰逊两个年轻侧翼身上,前述米卡尔·布里奇斯增加很多中距离进攻,同时这些增加的出手来自他自己带一步的投篮,这的确可能对太阳攻击有些帮助,但尚未证明在高强度战场可使用,而约翰逊固然把准星提升了一个层级,更在3月4日对尼克斯之战交出生涯代表作,一个人在第四节挽救了太阳,但多数攻击模式相同,外线投射、带一步跳投、和今年增加的快攻。

太阳的体系运转的确比去年顺畅,但包括这个Broken Play的问题,其实也和主教练蒙蒂·威廉姆斯有关,蒙蒂·威廉姆斯是好教练,是今年的最佳教练热门,但他的优点在人和与赛前布局,比赛当中他很习惯该调度的时间一到就换人,比较少针对比赛起伏作出应变,而Broken Play发生的时间就是当体系运转失灵的时候,如果在这些片刻未能明确应变,有时就是胜利和败仗的差距。

从下半季一直放话要抓太阳的湖人,到看起来就像恐怖后段种子的快船,太阳最终失去高喊“Beat. L.A.”的机会,首轮对手将是季中加码、附加赛连过两关的鹈鹕。太阳本季对鹈鹕四场拿下三胜一败,但四场比赛双方都没有用完整阵容对决,鹈鹕现有三核心C.J.麦科勒姆、布兰登·英格拉姆、约纳斯·瓦兰丘纳斯也只有在2月25日那场比赛都到齐,并就以强势的篮板优势获胜。

鹈鹕三核心本季对太阳时,都有至少本季平均水准的表现,约纳斯·瓦兰丘纳斯对战平均20.8分、14.8篮板,尤其生涯对战德安德烈·艾顿时命中率破六成,明显比起他本季平均好一些,可见他会让德安德烈·艾顿感到些许棘手,本季四场对战太阳都在篮板居劣势,唯输球那场篮板差距明显较大,而鹈鹕和太阳的比赛步调相仿,这四场对战也大致都在两队既定水准,没有特别打快或打慢,也就是说,因为约纳斯·瓦兰丘纳斯会在禁区造成太阳麻烦,太阳并不会打得太轻松,但如果不算完整的阵容都能在对战时小占优势,那全员健康的太阳要过关照理来说不应该太困难。

只是,鹈鹕在季末和附加赛,多半采用把CJM当主控、年轻长人贾克森·海斯和约纳斯·瓦兰丘纳斯搭双塔,并把本季大有符合现代侧翼防守组技能的赫伯特·琼斯拉上首发的阵型,太阳的确会在身材居劣势,大方向来说太阳应该可在宏观战场占优,只要比赛不要太过混乱、变成进攻篮板、二次得分、机遇战,太阳期待速战速决、不要在首轮损耗太多能量。

太阳不是一支非常仰赖三分球的球队,虽然准度不差,但每场命中数只排在联盟第21,但到季后赛高强度的战场,从上季可见,他们就是需要杰·克劳德、米卡尔·布里奇斯、约翰逊等人先在三分线外打开,让对手愿意放一些防守重点在外线、德文·布克、德安德烈·艾顿的配合才不会被夹击。

此外,太阳赢球时三分球命中率有0.373,输球时0.332,而本季算是蛮会防守对手三分球的太阳,当输球时会让对手有0.422的三分球命中率,远高于赢球时对手的0.317,当太阳自己有非常大的攻击重点在中距离时,被对手高于期望值的砍三分就会比较麻烦,而且看看可能在季后赛碰上的对手,爵士、勇士、或是最大假想敌雄鹿,都是联盟最擅长三分球的几支球队,这个环节绝对是太阳的关键。

志在争冠的球队,尽量持盈保泰为上策,太阳经过上赛季的洗礼,相信本季可以更上层楼,鹈鹕并非毫无招架之力,但太阳应该不需要夜长梦多,当系列赛重返凤凰城时就差不多该结束,预测4:1太阳获胜。

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